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MINI

Mini, l'histoire d'une légende !

 

La Mini est morte, vive la MINI! Il y a treize ans, au moment de l'éclatement du groupe Rover et de la vente par appartements de ses marques - Rover à un fonds d'investissement et Land Rover à Ford -, le groupe BMW, le propriétaire de l'époque, a décrété que l'écusson Mini, le seul à rester dans son giron, s'écrirait désormais en lettres capitales.

Cette délicatesse so british sera de nature à apaiser les esprits et à éviter la confusion entre les deux générations.

Si l'on s'en tient au gabarit - 61 centimètres de différence -, un monde sépare la mère de la fille.

Et pourtant, l'héritière a de qui tenir, tant dans le design, qui traduit en langage moderne l'esprit Mini, que dans les prestations conservant les manies de la vieille dame.

Une légende sur quatre roues


 

Poussez la porte des souvenirs: la Mini revient en boucle.

On a tous quelque chose en nous de Mini. Nous avons tous conduit cette légende sur quatre roues ou fréquenté quelqu'un qui en possédait une.

Elle a depuis longtemps quitté le monde de l'automobile pour devenir le symbole d'une époque, d'une certaine façon de penser et de se déplacer. Certains diraient qu'elle fait partie des meubles tant elle semble être là depuis toujours. Elle a accompagné les Trente Glorieuses.

Elle a survécu aux crises pétrolières et économiques. Puis s'est réincarnée à l'aube du XXIe siècle.

La Mini, c'est aussi la compagne des premiers émois et le témoin de la lente déliquescence d'un pan entier de l'industrie automobile britannique. La Mini appartient à la mémoire collective.

Au même titre que la France avec la Citroën 2 CV, l'Italie la Fiat 500, l'Allemagne la Coccinelle, la Mini incarne la Grande-Bretagne.

Le génie Issigonis


 

Année 1956, en pleine crise du canal de Suez et face au pétrole qui flambe, la petite voiture populaire est l'avenir de l'automobile anglaise.

Il faut faire vite. Leonard Lord, patron de la British Motor Corporation (BMC) réunissant les marques Austin, Morris, Riley et Wolseley, charge Alec Issigonis, le directeur technique, de relever le défi.

En à peine huit mois, il réussit à mettre sur la route les premiers prototypes.

En juillet 1958, descendant du proto surnommé «caisse orange» en raison de la teinte de la robe, Sir Leonard lâche sur un ton autoritaire: «Je la veux sur le marché dans douze mois.» Le 18 août 1959, les journalistes découvrent le visage de la nouvelle BMC déclinée en deux versions, Austin Seven et Morris Mini Minor.

Présentée avec le slogan «révolutionnaire sans être extravagante», ce génie sur roues reçoit un accueil chaleureux.

Il faut dire que ce concept de voiture minimale rompt avec les usages en bouleversant le rapport habitabilité-encombrement. En à peine 3,02 mètres de long, la Mini réussit l'impossible: réserver 80 % du volume à quatre personnes et 20 % au moteur. Le secret de ce tour de force réside dans l'adoption de la traction avant et du moteur transversal, un 848 cm3 de 34 ch permettant d'atteindre 120 km/h.

La Mini déroute tellement la clientèle que le succès est lent à se dessiner. 

A 496,95 £ en version de base et 537 £ en version luxe, la Mini s'avère en réalité trop chère pour les jeunes acheteurs et trop spartiate pour ceux qui gagnent mieux leur vie.

Qu'à cela ne tienne: BMC complète l'éventail. La Mini s'allonge de quelques centimètres pour plaire aux artisans, s'offre de luxueuses déclinaisons griffées Wolseley Hornet et Riley Elf, se drape d'une ossature en bois à la façon des woodies américains et se décapsule pour l'armée qui n'en voudra pas.

De la Moke à la Clubman


 

 

La Moke (le bourricot) deviendra la coqueluche de Saint-Tropez. Les carrossiers la customisent aussi.

Avec la Cooper qui chapeaute la gamme à partir de 1961, chacun peut trouver Mini à son pied.

Réfutant toute étiquette sociale, elle accompagne la libération des mœurs. Pendant que Mary Quant invente la mini-jupe, la lilliputienne du marché devient furieusement tendance dans le Londres qui compte. En tête des inconditionnels: lord Snowdon, époux de la princesse Margaret.

Même sa sœur, la reine Elisabeth, y va de son petit tour dans les allées du palais de Buckingham. God save the Mini!

Sa carrière décolle. Suivent l'acteur Peter Sellers et son épouse, la Suédoise Britt Marie Ekland, devenue célèbre dans L'Homme au pistolet d'or.

Enzo Ferrari et Steve McQueen s'entichent à leur tour de la reine des villes et des circuits. Le casting s'enrichit bientôt des Fab Four. Brian Epstein, leur manager, offre en 1966 une Cooper S à chacun des interprètes de Yesterday.

Les fans exultent. Celle de George Harrison, repeinte en rouge avec des dessins psychédéliques et des mantras en sanskrit, deviendra la vedette du Magical Mystery Tour de 1967. A la fin des années 60, la Mini est au sommet de sa gloire.

Cela ne suffit pourtant pas à sauver BMC, qui se fond dans British Leyland Motor Corporation. Adipeux, l'empire devient ingouvernable. Faute d'avoir été rationalisé à temps, le symbole de l'Angleterre est nationalisé en 1975.

 

La Mini survit à toutes ces tempêtes. L'Austin Metro puis la Rover 100 se retireront sur la pointe des pieds sans avoir réussi à la déstabiliser.

La Mini prolonge sa carrière à travers des séries spéciales et devient l'une des stars du marché de l'occasion.

Un lent déclin s'amorce, mais ironie du sort, son salut vient de BMW.

Née dans le bureau d'études de Munich, la nouvelle MINI est lancée en France le 11 septembre 2001. Pur produit marketing, l'héritière est devenue une voiture chic et chère, capable de faire le tour de France sans s'épuiser et distillant des sensations de karting.

L'engouement est immédiat. La success-story peut continuer. Et plus que jamais, la réflexion d'un journaliste découvrant la Mini en 1959, reste d'actualité. «Si vous avez déjà une Mini, la Rolls fera une seconde voiture idéale.

Quant au possesseur d'une Rolls, il pourra afficher sans complexe: «my over car is a Mini!»» BMW se frotte les mains: l'emblème du luxe lui appartient.

La Mini en chiffres

Courant 2000, le premier épisode de la petite anglaise se referme sur le 5 387 862èmeexemplaire produit.

Si quelques centaines de milliers de modèles badgés Innocenti ont été assemblés en Italie, l'essentiel de la production provient de l'usine de Longbridge, à Birmingham. Après des débuts laborieux, la Mini franchit le cap du premier million en 1965 et le deuxième en 1969.

L'année 1971 détient le record avec 318 475 unités. Dans les années 80, la production se stabilise autour de 35 000 véhicules par an.

Après la Grande-Bretagne, la France reste son premier marché étranger.

Avec la MINI by BMW, la production émigre à Oxford. De 130 000 unités initialement, la capacité de production bondit à 200 000 pour répondre à la demande.

Depuis fin 2007, la capacité est portée à plus de 260 000 voitures.

L'Autrichien Magna Steyr a apporté son concours en produisant la Countryman. Signe des temps, l'Amérique du Nord devient son premier marché.

 

La Cooper: une GTI avant l'heure


 

En lançant le 17 juillet 1961, un modèle plus puissant reprenant le nom du célèbre constructeur de monoplaces Cooper, BMC fait basculer la carrière de la Mini.

Imaginez une décennie plus tard, la Golf sans la GTI. Préparée pour la course, la Cooper tourne autour des grosses cylindrées Jaguar MK2 et Ford Falcon sur circuit, surtout sous la pluie, et devient l'une des voitures de rallye les plus titrées de son époque avec quatre victoires en quatre ans au Monte-Carlo si l'on considère l'excessive disqualification des Mini trustant le podium de 1966.

Le succès est aussi commercial: 150 000 clients craquent pour la Cooper. En 2001, BMW fait de nouveau appel à l'officine John Cooper Works pour entretenir la flamme.

Désormais, chaque variante de carrosserie bénéficie d'une version John Cooper Works créditée de 218 ch.

 


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